Có lẽ ngay tới những fan gạo cội nhất của Castlevania cũng phải công nhận rằng hệ thống cốt truyện của series trường kì này rối rắm một cách kinh khủng. Ác quỉ thế này, Belmont thế kia, và rồi đùng một cái game thủ lại bị đưa tới tương lai mười nghìn năm sau để giáp mặt với con trùm kì dị Time Reaper. Hãng phát triển luôn phải tìm mọi cách để làm mới cốt truyện cho sản phẩm của họ, nhưng đối với một dòng game đã trải qua tới hơn 30 phiên bản lớn nhỏ khác nhau với chủ đề ma cà rồng như Castlevania thì đó là điều rất khó thực hiện (nếu không muốn nói là bất khả thi), và cứ cố gắng có khi chỉ càng khiến cho các tình tiết trở nên “xoắn xuýt” phức tạp hơn. Thay đổi là nhiệm vụ bắt buộc nếu muốn tiếp tục tồn tại.

Chắc hẳn các “sếp lớn” của Konami cũng đồng tình với ý kiến này, bởi vậy mà vào năm 2010 phiên bản mới mang tên Castlevania: Lords of Shadow cùng với bối cảnh thời gian hoàn toàn mới đã được hãng này giới thiệu tới game thủ. Dù “diễn viên chính” mới Gabriel Belmont không đến nỗi “dông dài” như những bậc tiền bối trải suốt từ hệ máy NES năm 1986 đến năm 2009 thì những cuộc phiêu lưu kéo dài cả thế kỉ của anh (không chỉ có mỗi phiên bản Lords of Shadow đầu tiên mà còn bao gồm cả 2 bản DLC chứa rất nhiều chi tiết cốt truyện quan trọng Reverie, Resurrection và phiên bản Mirror of Fate trên hệ 3DS) vẫn thử thách trí nhớ của game thủ chẳng kém gì khi xưa.

Với việc phiên bản Castlevania: Lords of Shadow 2 vừa được phát hành cuối tháng 2 vừa qua, hãy cùng tóm tắt lại những nét chính của bộ ba LoS và 2 DLC Reverie, Resurrection, để từ đó người chơi có thể có được sự chuẩn bị tốt nhất trước khi bước vào trận tử chiến cuối cùng với ác quỉ Satan.

Liên minh ánh sáng đã mắc phải sai lầm nghiêm trọng và tạo nên những chúa tể bóng đêm


Hành trình của Gabriel Belmont phải mãi đến tận thế kỉ thứ 11 mới bắt đầu, thế nhưng cốt truyện thực thì đã diễn ra từ trước đó vài thế kỉ với “nhân vật chính” là Liên minh Ánh sáng (Brotherhood of Light). Đứng đầu là ba chiến binh thần thánh nhất của Chúa trời, Liên minh này được thành lập để chống lại những thế lực hắc ám và duy trì cán cân thăng bằng giữa cái thiện và cái ác. Trong quá trình thực thi công lí, ba chiến binh này tình cờ tìm ra cách để gỡ bỏ những ràng buộc trần tục của họ và “thăng thiên” để chiến đấu trừ tà ác bên cạnh chính Chúa trời.

Nhưng có ngờ đâu sự khai sáng của họ lại có những hệ quả không thể lường trước. Hóa ra việc gột bỏ phần thiện của linh hồn để được lên thiên đàng của họ lại vô tình bỏ lại phía sau phần ác, reo rắc nỗi khiếp sợ lên thế giới phàm tục. Ba thực thể tà ác, ba bản ngã của các thiên thần này qui tụ lại thành những Chúa tể Bóng đêm (Lords of Shadow), và chẳng bao lâu sau chúng đã thống trị những vùng đất rộng lớn của châu Âu với sự trợ giúp đắc lực từ những quân đoàn quỉ dữ.

Gabriel Belmont được liên minh ánh sáng phái đi tìm cách sửa chữa sai lầm


Thế giới phàm tục đã thay đổi chóng mặt (theo chiều hướng tiêu cực) so với trước đây khi Gabriel lộ diện. Lũ quái vật ngang nhiên hoành hành trên khắp các vùng đất. Một lời nguyền được “phong ấn” khiến cho những linh hồn người chết không thể siêu thoát được khỏi thế gian, và sức mạnh của ba vị Chúa tể Bóng đêm thì đã lên tới điểm cực thịnh. Liên minh Ánh sáng phái vị cứu tinh cầm thanh Combat Cross linh thiêng tới tìm Pan, một trong những vị thần cổ xưa, người có thể chỉ cho Gabriel cách trò chuyện với linh hồn bị mắc kẹt lại trần gian của người vợ đã khuất của anh, Marie.

Marie cho Gabriel biết rằng những linh hồn đã khuất sở dĩ chưa thể siêu thoát được là vì chúng đang bị giam hãm bởi một lời nguyền do ba vị Chúa tể áp đặt, và rằng Gabriel chính là người chiến binh được nhắc tới trong một lời tiên tri cổ xưa – người được giao trọng trách đánh bại các Chúa tể. Tiết lộ động trời này được Zobek (Patrick Stewart lồng giọng), một thành viên kì cựu của Brotherhood of Light, xác nhận. Ông cũng khuyên Gabriel nên bắt đầu hành trình của mình với Chúa tể trẻ tuổi nhất trong ba vị Chúa tể Bóng đêm: Cornell.

Gabriel đã phải đi một đoạn đường dài (hạ nhiều ma sói và ma cà rồng) để thu thập hai mảnh của chiếc mặt nạ thánh thần


Để đối diện với Cornell, Gabriel đã phải vượt qua Agharta, nơi từng là một thành phố sầm uất nhưng nay đã nằm trọn dưới nanh vuốt bè lũ ma sói (Lycan) dưới trướng Cornell. Trên đường đi anh “nhập hội” với Claudia, một cư dân đã hàng trăm năm tuổi của nền văn minh tàn lụi Agharta, và Black Knight, hộ vệ khổng lồ của cô. Mối quan hệ giữa ba người diễn ra khá tốt đẹp, cho tới khi Gabriel sát hại Claudia một cách bí ẩn trong lúc mộng du, (buộc phải) phá hủy nốt cả Black Knight và cướp lấy chiếc găng sắt đầy ma lực hắc ám của hắn. Với chiếc găng sắt mạnh mẽ trong tay, anh đánh bại được nốt vị chúa của loài ma sói, Cornell, và thu được mảnh đầu tiên của chiếc Mặt nạ Thánh thần (God Mask), một bảo vật linh thiêng có sức mạnh có thể hồi sinh được người vợ đã khuất của anh.

Gabriel tiếp đó xoay sang kẻ cầm đầu lũ ma cà rồng, Carmilla. Tái hợp với Zobek, hai chiến binh ra tay bảo vệ một ngôi làng ở gần đó khỏi sự phá hoại của toán ma cà rồng trước khi Gabriel một mình tiến vào lâu đài của ả. Sau một vài lần gặp gỡ với một nữ ma cà rồng nhỏ có tên Laura, anh “xiên táo” Carmilla trên chính đỉnh chóp tòa lâu đài của ả trước khi tiếp tục lên đường với thêm một mảnh nữa của chiếc Mặt nạ trong tay.

…Nhưng Zobek bất ngờ phản lại Gabriel


Sau khi hoàn thành giao kèo với một mụ phù thủy già nua, Gabriel được dịch chuyển tức thời sang Vùng đất của những Pháp sư (Land of the Necromancers). Vương quốc này là bất khả xâm phạm đối với người trần mắt thịt và những kẻ có trái tim thuần khiết, khiến cho Pan không còn cách nào khác phải giao chiến với Gabriel để dòng máu thiêng liêng của ông có thể mở đường cho Gabriel đi tiếp. Đã quá kiệt sức, căm hận và sẵn sàng đánh bại kẻ thù cuối cùng, Gabriel lê bước tới chặng dừng chân cuối trong cuộc hành trình của anh và được nghênh tiếp bởi chính Thần Chết – Zobek. Chính từ lúc này mọi tình tiết của game bắt đầu trở nên rối rắm.

Hóa ra chính người cố vấn già thông thái Zobek của Gabriel lại là kẻ đứng đằng sau giật dây tất cả. Chính hắn chiếm hữu thân xác của Gabriel và buộc anh ra tay sát hại Claudia và cả người vợ Marie của anh nữa; hắn thúc giục Gabriel đánh bại hai vị Chúa tể Cornell và Carmilla để hắn có thể trở thành Chúa tể Bóng đêm độc nhất và một mình thống trị cả thế giới. Bằng chiếc găng sắt hắc ám của Black Knight, hắn thẳng tay kết liễu Gabriel khốn khổ, nhưng cũng đúng lúc đó, chủ mưu thực sự của kế hoạch tàn bạo này mới chịu xuất đầu lộ diện.

Satan xuất hiện và tiết lộ kế hoạch kinh thiên động địa của hắn


Ở bước ngoặt cốt truyện đầy bất ngờ này, Castlevania: Lords of Shadow tiết lộ với người chơi rằng Zobek cũng chỉ là một con rối không hơn không kém mà thôi. Chính quỷ chúa Satan là kẻ đã chi phối Zobek từ đầu chí cuối để từ đó hắn có thể cướp lấy chiếc Mặt nạ Thánh thần và thách thức người cha toàn năng của hắn quyền trị vì thiên đàng. Với việc “cái gai” khó chịu nhất là Gabriel đã gián tiếp bị triệt hạ còn Zobek thì chưa thể “đủ tuổi” để đọ sức với hắn, Satan đáng ra đã có thể thực thi trọn vẹn kế hoạch đại tài của mình… nếu không vì Marie đột nhiên can thiệp. Bằng sức mạnh của tình yêu – cùng với nguồn năng lượng của hàng triệu triệu vong hồn bị giam cầm – Marie trao cho Gabriel sức mạnh tối thượng để có thể mặt – đối – mặt với Satan.

Sau một trận chiến long trời lở đất, người hùng của chúng ta giành thắng lợi vẻ vang, đánh bật Satan trở về địa ngục và giành lại God Mask. Thế nhưng niềm vui ngắn chẳng tày gang: Hồi sinh trớ trêu thay lại không nằm trong số những năng lực siêu nhiên của chiếc Mặt nạ, cũng có nghĩa là sau bao sóng gió, Gabriel vẫn không thể đoàn tụ với người vợ dấu yêu của anh. Sau khi hình hài của Marie cuối cùng cũng được siêu thoát sang thế giới bên kia, anh lặng lẽ rời khỏi Vương quốc của các Pháp sư và trở về nhà. Đó là đoạn kết của phần 1 Lords of Shadow.

Gabriel hóa thân thành ma cà rồng để đánh bại một thế lực hắc ám khổng lồ


Mặc dù tất cả những thách thức này đã là quá đủ để cho phép Gabriel khốn khổ “nghỉ hưu” sớm, thế giới nghiệt ngã vẫn chưa chịu buông tha anh (đây cũng chính là tiền đề để hãng phát triển MercurySteam tung ra hai bản DLC theo cốt truyện Reverie và Resurrection). Có vẻ như ngoài những linh hồn người đã khuất, ba Chúa tể Bóng đêm còn giam cầm một thế lực đáng sợ hơn nữa có cái tên Forgotten One bên dưới tòa lâu đài của Carmilla. Cảm thấy sự trỗi dậy mạnh mẽ của hắn, Laura, nữ ma cà rồng nhỏ của phần 1, bèn cầu cứu sự giúp đỡ của Gabriel. Cả hai nhất trí rằng cơ may sống sót duy nhất của chính họ là phải đưa chàng hiệp sĩ thánh chiến, thợ săn quỉ dữ dày dạn kinh nghiệm vào hang ổ của Forgotten One, nhưng cũng như mọi khi, lại có một trở ngại xuất hiện – chỉ những thực thể hắc ám mới có thể sống sót qua cuộc hành trình bất trắc này.

Chàng Gabriel đáng thương vậy là lại một lần nữa phải nhúng tay vào máu, nhưng lần này anh còn phải trực tiếp uống máu của Laura để hút lấy nguồn năng lượng hắc ám, giết chết luôn cô bé và tự biến anh thành ma cà rồng. Tuy nhiên chừng đó vẫn là chưa đủ bởi sức mạnh vượt trội của con ác quỷ vẫn là quá sức đối với anh. Gabriel kiên nhẫn chờ cho tới khi Forgotten One mở một phong ấn chứa phần lớn sức mạnh hủy diệt của hắn và rồi không ngần ngại đoạt lấy nguồn năng lượng tà ác khỏi tầm tay của con quỷ dữ, giữ luôn nguồn năng lượng cho riêng mình. Chính thức biến đổi thành một thế lực hắc ám, Gabriel kết liễu Forgotten One không chút thương tiếc, chiếm luôn lâu đài của Carmilla làm hang ổ và rũ bỏ nốt phần nhân tính ít ỏi còn lại trong anh.

Hai cha con Gabriel và Trevor không được “Hòa thuận”cho lắm


Trong khi Gabriel (hay Dracula, danh xưng sau này của anh) ngày càng lún sâu vào phần đen tối trong tâm hồn mình thì người con trai Trevor Belmont của anh lại chọn một con đường khác – con đường được viết nên trong phiên bản phụ Mirror of Fate trên hệ 3DS. Được Marie bí mật sinh hạ trước khi chết, Trevor được Liên minh Ánh sáng nuôi lớn và gieo vào tiềm thức sự thật về cái chết bi kịch của mẹ anh. Đến tuổi trưởng thành, Trevor nói lời từ giã người vợ Sypha và đứa con trai Simon, lên đường tìm tới lâu đài bị nguyền rủa của Dracula để trả thù cho người mẹ quá cố.

Nhưng Trevor đâu đã xứng tầm làm đối thủ của Hoàng tử Bóng đêm Dracula, và quyết định có phần vội vã này đã khiến anh phải trả giá bằng cả mạng sống của mình. Sau khi biết được sự thật rằng kẻ vừa đại bại dưới bàn tay mình hóa ra lại chính là đứa con trai xương máu, Dracula điên cuồng cố cứu lấy đứa con hấp hối bằng cách lấy máu của mình để biến Trevor thành ma cà rồng. Khi nỗ lực muộn màng này (dường như) đã thất bại, Chúa tể ma cà rồng quẫn trí dẫn đầu binh đoàn của hắn đi càn quét bất cứ nơi nào có dấu hiệu của Brotherhood of Light, thề rằng trọn đời trọn kiếp giao tranh với Liên minh này để trả thù. Mặc dù vợ của Trevor là Sypha cũng bị giết dưới cơn thịnh nộ của Dracula, con trai Simon của anh may mắn thoát được, trở vào ẩn mình giữa vùng núi rừng hoang vu và – lại một lần nữa – thề rằng bằng mọi giá phải trả thù được cho cha mẹ.

Hai cha con Trevor – Simon cùng nhau đánh cú chí mạng


Simon Belmont được các chiến binh rừng núi nhận nuôi và được họ truyền dạy cho những ngón chiến đấu cổ xưa. Sau hàng thập kỉ chuẩn bị kĩ càng, anh quay trở lại lâu đài của Dracula với hi vọng sẽ kết liễu được dứt điểm kẻ đã sát hại mẹ mình. Cùng lúc đó, Trevor bất chợt bừng tỉnh giấc ngủ đã kéo dài nhiều năm trời kể từ sau khi chết dưới tay Dracula và nhận ra mình cũng đã hóa thành ma cà rồng. Anh lấy tên cho mình là Alucard, viết ngược lại của Dracula, để khẳng định lại con đường đối lập với người cha của mình, và dõi theo Simon chiến đấu khắp các hang cùng ngõ hẻm của tòa lâu đài khổng lồ, quá hổ thẹn bởi hình hài giờ đây nên không dám tiết lộ thân phận thật với chính đứa con đẻ của mình.

Rất may mắn là Alucard cũng mau chóng vượt qua được giai đoạn mặc cảm ban đầu để đoàn tụ cùng đứa con ruột thịt. Hợp nhất tác chiến cùng nhau, hai cha con Alucard – Simon phải rất vất vả mới đánh bại nổi Dracula, thoát khỏi tòa lâu đài đang đổ sụp như chính chủ nhân của nó vậy. Nhưng thay vì tiếp tục hành trình bên con trai để bù lại khoảng thời gian đã mất, Alucard lại lặng lẽ ra đi cô độc để ẩn mình trong bóng tối và đợi tới khi cha anh trở lại.

Gabriel một lần nữa hợp tác với Zobek sau nhiều thế kỉ sống trong giày vò


Và quả thực là Dracula cũng trở lại, dù không còn là Dracula hiển hách của ngày nào nữa. Gặp lại một Zobek ăn vận hết sức bảnh chọe ở kỉ nguyên hiện đại ngày nay của loài người, Gabriel giờ đây tóc bạc trắng, tiều tụy và căm ghét chủ nhân cũ – Chúa trời – tới tận xương tủy. Zobek, hiển nhiên không bị vẻ ngoài dữ tợn của Dracula làm cho hoảng sợ, thông báo một tin rất không vui rằng một người quen cũ, Satan, đang manh nha ý đồ trở lại vương quốc của người trần.

Lo sợ sẽ bị Satan báo thù, Zobek tỏ ý muốn liên minh với Dracula để cả hai có thể ngăn chặn sự trở về của chúa quỷ trước khi quá muộn. Tuy nhiên, Dracula lại tỏ ra không hào hứng cho lắm với lời đề nghị này; đã quá mệt mỏi với chuỗi ngày hồi sinh liên miên vô thức, Hoàng tử Bóng đêm giờ chỉ muốn tìm ra cách kết liễu cuộc đời mình để đến bên người vợ Marie yêu dấu. Mặc dù Zobek hứa chắc chắn rằng sẽ hoàn thành tâm nguyện ấy nếu nhận được sự hợp tác, Dracula chỉ đáp lại bằng cách thét lên đau đớn và biến mất vào đêm đen, đưa người chơi đến với phần mở đầu của Castlevania: Lords of Shadow 2.